Początki Australii

Do czasu odkrycia Australii przez Europejczyków, kontynent był zamieszkiwany przez Aborygenów, którzy przybyli prawdopodobnie z Azji południowo- wschodniej przynajmniej 50 tysięcy lat temu. Aborygeni prowadzili koczowniczy tryb życia, trudniąc się łowiectwem, zbieractwem i rybołówstwem. Ich populacja wynosiła ok. 1 mln.

Australia była ostatnim wielkim lądem odkrytym przez Europejczyków. Aż do połowy 18-tego wieku w odniesieniu do obecnego kontynentu australijskiego używano nazwy Terra Australis Incognita (Ziemia Południowa Nieznana). To łacińskie określenie wymyślili i używali europejscy kartografowie. Obecna nazwa kontynentu australijskiego i państwa pochodzi od tego terminu.

Najprawdopodobniej pierwszymi Europejczykami, którzy zauważyli ląd australijski w 16-tym wieku byli Portugalczycy, którzy w tamtym czasie zakładali bazy handlowe w Indiach, Azji południowo-wschodniej i Chinach. Później na Australię natknęli się Holendrzy w 17-tym wieku. Jednak zarówno Portugalczycy jak i Holendrzy nie zainteresowali się tym kontynentem, gdyż uznali go za nieprzyjazny dla człowieka pod względem przyrodniczym i klimatycznym.

Dopiero 29 kwietnia 1770 roku angielski żeglarz i podróżnik, kapitan James Cook, dotarł do wschodniego wybrzeża Australii, zbadał je i stwierdził że nadaje się do zamieszkania. Jego pierwszy kontakt z lądem australijskim i tubylcami to tereny obecnego Kurnell (na południu dzisiejszego Sydney). Odkryte tereny nazwał Nowa Południowa Walia i w imieniu króla Jerzego III ogłosił własnością Korony Brytyjskiej. Krótko potem Imperium Brytyjskie objęło swymi rządami cały kontynent. Kilka lat później, 26 stycznia 1788 roku w rejonie dzisiejszego południowego Sydney (Botany Bay) wylądowała 1-sza flota licząca 11 statków przewożących ok. 1350 ludzi, głównie więźniów, więźniarki, strażników oraz marynarzy z rodzinami. Byli to pierwsi osadnicy w Australii. I tak, jako kolonia karna, rozpoczęła się historia przyszłego państwa australijskiego.